Las normas académicas de Florida distorsionan las aportaciones de los africanos esclavizados a la sociedad estadounidense

El estado de Florida desató una controversia cuando publicó un conjunto de estándares académicos para el año 2023 que requieren que a los estudiantes de quinto grado se les enseñe que las personas negras esclavizadas en los Estados Unidos “desarrollaron habilidades que, en algunos casos, podrían ser aplicadas en su beneficio”.

Como investigador especializado en la historia de la raza y el racismo en los Estados Unidos, yo, al igual que un creciente coro de críticos, veo ese estándar educativo como defectuoso y engañoso.

Mientras que Florida haría que los estudiantes crean que las personas negras esclavizadas se “beneficiaron” al desarrollar habilidades durante la esclavitud, la realidad es que los africanos esclavizados contribuyeron al bienestar social, cultural y económico de la nación utilizando habilidades que ya habían desarrollado antes de ser capturados. A continuación, se presentan ejemplos de las habilidades que los africanos trajeron consigo al ingresar a las Américas como esclavos:

1. Como agricultores

Durante el período entre 1750 y 1775, la mayoría de los africanos esclavizados que llegaron a las Carolinas procedían de las regiones tradicionales de cultivo de arroz en África conocidas como la Costa del Arroz.

Posteriormente, el arroz se convirtió en uno de los productos agrícolas más rentables, no solo en Carolina del Norte y Carolina del Sur, sino también en Virginia y Georgia.

Otros alimentos africanos básicos, como el arroz negro, el okra, los frijoles de ojo negro, los ñames, los cacahuetes y la sandía, llegaron a América del Norte a través de los cargamentos de barcos de esclavos.

Los capitanes de los barcos confiaban en los productos agrícolas africanos para alimentar a los 12 millones de africanos esclavizados transportados a las Américas a través de un brutal viaje conocido como el Paso Medio. En algunos casos, los africanos escondían alimentos cuando subían a los barcos. Estos alimentos eran esenciales para que los esclavizados sobrevivieran a las duras condiciones de su travesía transatlántica en las bodegas de los barcos.

Una vez en las plantaciones en la tierra ahora conocida como Estados Unidos, las personas esclavizadas ocasionalmente podían cultivar pequeños huertos. En estos jardines, reflejando una pequeña cantidad de libertad, los hombres y mujeres esclavizados cultivaban sus propios alimentos. Algunos de los cultivos consistían en productos originarios de África. A partir de estos, añadieron ingredientes únicos, como pimientos picantes, cacahuetes, okra y verduras altamente sazonadas y carne. Estos platos pronto se convirtieron en elementos básicos de lo que se conocería como cocina sureña. Los excedentes de cultivos de los jardines comunales a veces se vendían en mercados locales, lo que proporcionaba ingresos que algunos esclavizados utilizaban para comprar su libertad. Algunos de estos cultivos de origen africano se convirtieron en elementos centrales de la cocina sureña.

2. Como cocineros y chefs

Las habilidades culinarias que los africanos occidentales trajeron consigo sirvieron para mejorar, transformar y crear hábitos alimenticios y prácticas culinarias únicas en el sur. Aunque los africanos esclavizados estaban obligados a cocinar para las familias que los consideraban propiedad, también cocinaban para sí mismos, utilizando típicamente una gran olla que se les había dado con ese propósito.

Utilizando habilidades de varias culturas africanas occidentales, estos cocineros a menudo trabajaban juntos para preparar comidas comunitarias para sus compañeros esclavizados. Los diferentes estilos de cocina producían una variedad de comidas populares centradas en la cocción en una sola olla, que incluía guisos o gumbos, o la superposición de carne con verduras. Las comidas incluían una alta proporción de harina de maíz, grasa animal y trozos de carne o verduras. Los jardines comunales, mantenidos por los esclavizados, podían complementar los suministros escasos y lo que estaba disponible para la caza o la pesca. Algunos de los cocineros que surgieron de estas condiciones se convirtieron en algunos de los más valorados y apreciados entre los esclavizados de las regiones.

Los chefs esclavizados mezclaron tradiciones africanas, nativas americanas y europeas para crear cocinas sureñas únicas que incluían carne asada, ternera, pavo, pato, aves de corral y jamón. Los postres y pudines incluían gelatinas, naranjas, manzanas, nueces, higos y pasas. Los guisos y sopas cambiaban según la temporada, a veces incluyendo ostras o pescado.

3. Como artesanos y constructores

Los manifiestos de los barcos de esclavos revelan que los africanos esclavizados incluían a algunos que eran talladores de madera y trabajadores del metal. Otros tenían habilidades en diversos oficios tradicionales, como la fabricación de cerámica, la tejeduría, la cestería y la talla de madera. Estas artesanías fueron fundamentales para llenar la escasez perpetua de mano de obra calificada en las plantaciones.

Cuando los plantadores y comerciantes consideraban comprar a una persona negra esclavizada, uno de los factores clave que influían en su decisión y en el precio era sus habilidades. Las ventas de esclavos en las subastas incluían carpinteros, herreros y zapateros.

Se han identificado diseños arquitectónicos con influencias africanas occidentales en estructuras excavadas de algunas plantaciones coloniales en varias áreas de la región baja de Carolina del Sur. Estos edificios, con arquitectura de paredes de barro, demuestran que los africanos occidentales llegaron con habilidades de construcción. Las tuberías de barro excavadas en la región de Chesapeake revelan técnicas decorativas de cerámica africanas occidentales.

En todo el país, múltiples hitos fueron construidos por los esclavizados. Estos incluyen la Casa Blanca, el Capitolio de los Estados Unidos y el Castillo Smithsonian en Washington, la taberna Fraunces y Wall Street en Nueva York, y el Fuerte Sumter en Carolina del Sur.

Familia de esclavos afroamericanos que representa a cinco generaciones, todos nacidos en la plantación de J. J. Smith, Beaufort, Carolina del Sur. (Foto de Everett Collection en Shutterstock)

4. Como parteras, herboristas y sanadores

A medida que los africanos entraban en las Américas, traían consigo conocimientos sobre plantas medicinales. Algunas mujeres esclavizadas eran parteras que utilizaban prácticas médicas y habilidades de sus tierras natales. En muchos casos, aunque muchas de estas plantas no estaban disponibles en las Américas, el conocimiento de los africanos esclavizados, y el que obtuvieron de los nativos americanos, les ayudó a identificar una variedad de plantas que podían ser beneficiosas para tratar una amplia gama de enfermedades tanto entre los esclavizados como entre los esclavistas. Las parteras esclavizadas asistieron en los partos y, en algunos casos, proporcionaron los medios para evitar embarazos o realizar abortos. También trataban enfermedades respiratorias.

Estas prácticas y conocimientos crecieron a medida que comenzaron a incorporar técnicas de fuentes nativas americanas y europeas. Utilizaron una variedad interesante de estas prácticas para identificar hierbas, producir dispositivos y facilitar el parto y la salud y el bienestar maternos. Utilizaron varios remedios herbales, como las bayas de cedro, el tanaceto y las semillas de algodón para poner fin a los embarazos.

En 1721, de los 5.880 bostonianos que contrajeron viruela, 844 murieron. Aún más habrían muerto si no fuera por una técnica radical introducida por una persona esclavizada llamada Onesimus, a quien se le atribuye haber ayudado a una pequeña parte de la población a sobrevivir.

Onesimus, comprado por Cotton Mather en 1706, estaba siendo preparado para ser un sirviente doméstico. En 1716, Onesimus informó a Mather que había sobrevivido a la viruela y que ya no temía la contagio. Describió una práctica conocida como variolación, derivada de los africanos occidentales para combatir diversas infecciones.

Este era un método de infectar intencionalmente a una persona frotando pus de una persona infectada en una herida abierta. Onesimus explicó cómo este tratamiento resultaba en síntomas significativamente más leves, eliminando la posibilidad de contraer la enfermedad. A medida que los médicos comenzaron a preguntarse acerca de este método misterioso para prevenir la viruela, desarrollaron la técnica conocida como vacunación. La viruela hoy ha sido erradicada en todo el mundo principalmente gracias al consejo médico proporcionado por Onesimus.

Independientemente de cómo los estándares educativos de Florida tergiversen la historia, la realidad es que los africanos forzados a venir a América trajeron consigo una amplia gama de habilidades. Eran agricultores, cocineros, chefs, artesanos, constructores, parteras, herboristas y sanadores. Nuestro país es más rico debido a sus habilidades, técnicas y conocimientos.

Artículo escrito por Rodney Coates, Profesor de Estudios Étnicos y Raciales Críticos, Universidad de Miami
Este artículo ha sido republicado de The Conversation bajo una licencia Creative Commons. Lea el artículo original.

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